hutan lebat ditemukan di dataran tinggi tropis basah dan dataran rendah di sekitar Khatulistiwa. Hutan hujan tropis, yang di seluruh dunia merupakan salah satu bioma (zona kehidupan utama) terbesar di Bumi, didominasi oleh pepohonan berdaun lebar yang membentuk kanopi atas (lapisan dedaunan) yang lebat dan berisi beragam vegetasi dan kehidupan lainnya. Berlawanan dengan pemikiran umum, tidak semua hutan hujan tropis terjadi di tempat dengan curah hujan yang tinggi dan konstan.

Hutan hujan tropis mewakili jenis vegetasi utama tertua yang masih ada di Bumi terestrial. Seperti semua vegetasi, bagaimanapun, bahwa hutan hujan terus berkembang dan berubah, sehingga hutan hujan tropis modern tidak identik dengan hutan hujan masa lalu geologis.

Hutan hujan tropis tumbuh terutama di tiga wilayah: subkingdom botani Malesia, yang membentang dari Myanmar (Burma) ke Fiji dan mencakup seluruh Thailand, Malaysia, Indonesia, Filipina, Papua Nugini, Kepulauan Solomon, dan Vanuatu dan sebagian Indochina. dan Australia tropis; tropis Amerika Selatan dan Tengah, terutama lembah Amazon; dan Afrika Barat dan Tengah (lihat wilayah biogeografis).

Area Hutan Hujan Tropis

Area hutan hujan tropis yang lebih kecil terjadi di tempat lain di daerah tropis di mana pun iklimnya cocok. Wilayah utama hutan gugur tropis (atau hutan musim) berada di India, wilayah pesisir selatan Myanmar-Vietnam-China, dan Brasil timur, dengan wilayah yang lebih kecil di Amerika Selatan dan Tengah di utara Khatulistiwa, Hindia Barat, Afrika tenggara, dan Australia utara.

Tumbuhan berbunga (angiospermae) pertama kali berevolusi dan terdiversifikasi selama Periode Kapur sekitar 100 juta tahun yang lalu, di mana kondisi iklim global lebih hangat dan lebih basah daripada saat ini. Jenis vegetasi yang berkembang adalah hutan hujan tropis pertama, yang menyelimuti sebagian besar permukaan tanah bumi pada waktu itu. Baru kemudian—selama pertengahan Periode Paleogen, sekitar 40 juta tahun yang lalu—iklim yang lebih dingin dan lebih kering berkembang, yang mengarah pada perkembangan di seluruh area luas jenis vegetasi lainnya.

Oleh karena itu, tidak mengherankan untuk menemukan keragaman terbesar tanaman berbunga saat ini di hutan hujan tropis tempat mereka pertama kali berevolusi. Yang menarik adalah kenyataan bahwa sebagian besar tanaman berbunga yang menunjukkan karakteristik paling primitif ditemukan di hutan hujan (terutama hutan hujan tropis) di bagian Belahan Bumi Selatan, khususnya Amerika Selatan, Australia utara dan wilayah yang berdekatan di Asia Tenggara, dan beberapa wilayah Selatan yang lebih besar. pulau-pulau Pasifik. Dari 13 famili angiosperma yang umumnya diakui sebagai yang paling primitif, semuanya kecuali dua—Magnoliaceae dan Winteraceae—sangat tropis dalam distribusinya saat ini. Tiga famili—Illiciaceae, Magnoliaceae, dan Schisandraceae—ditemukan terutama di hutan hujan belahan bumi utara. Lima famili—Amborellaceae, Austrobaileyaceae, Degeneriaceae, Eupomatiaceae, dan Himantandraceae—terbatas pada hutan hujan di kawasan tropis Australasia. Anggota Winteraceae dibagi antara wilayah terakhir ini dan Amerika Selatan, anggota Lactoridaceae hanya tumbuh di pulau-pulau Pasifik tenggara Juan Fernández, anggota Canellaceae dibagi antara Amerika Selatan dan Afrika, dan dua famili—Annonaceae dan Myristicaceae—umumnya terjadi di daerah tropis. Hal ini menyebabkan beberapa pihak berwenang untuk menyarankan bahwa tempat lahir asli evolusi angiosperma mungkin terletak di Gondwanaland, sebuah superbenua di belahan bumi selatan yang diperkirakan telah ada di Era Mesozoikum (252 hingga 66 juta tahun yang lalu) dan terdiri dari Afrika, Amerika Selatan, Australia. , Semenanjung India, dan Antartika. Penjelasan alternatif untuk pola geografis ini adalah bahwa di belahan bumi selatan, terutama di pulau-pulau, terdapat lebih banyak tempat perlindungan—yaitu, daerah terpencil yang iklimnya tetap tidak berubah sementara iklim di sekitarnya berubah, memungkinkan bentuk kehidupan kuno bertahan.

Angiospermae pertama dianggap besar, tanaman berkayu yang sesuai untuk habitat hutan hujan. Sebagian besar tanaman yang lebih kecil dan lebih halus yang tersebar luas di dunia saat ini berevolusi kemudian, akhirnya dari nenek moyang hutan hujan tropis. Meskipun mungkin ada bentuk-bentuk yang lebih awal yang menunggu penemuan, fosil angiosperma tertua—daun, kayu, buah-buahan, dan bunga yang berasal dari pohon—mendukung pandangan bahwa angiosperma paling awal adalah pohon hutan hujan. Bukti lebih lanjut datang dari bentuk pertumbuhan angiosperma paling primitif yang masih hidup: ke-13 keluarga angiosperma paling primitif terdiri dari tanaman berkayu, sebagian besar adalah pohon besar.

Saat iklim dunia mendingin di tengah Kenozoikum, itu juga menjadi lebih kering. Ini karena suhu yang lebih dingin menyebabkan penurunan laju penguapan air dari, khususnya, permukaan lautan, yang pada gilirannya menyebabkan lebih sedikit pembentukan awan dan lebih sedikit curah hujan. Seluruh siklus hidrologi melambat, dan hutan hujan tropis—yang bergantung pada kehangatan dan curah hujan yang tinggi secara konsisten—menjadi semakin terbatas pada garis lintang khatulistiwa. Di wilayah tersebut, hutan hujan dibatasi lebih jauh ke daerah pesisir dan perbukitan di mana hujan lebat masih turun di semua musim. Di garis lintang tengah kedua belahan bumi, sabuk tekanan tinggi atmosfer berkembang. Di dalam sabuk ini, terutama di pedalaman benua, gurun terbentuk. Di daerah yang terletak di antara daerah tropis basah dan gurun, zona iklim berkembang di mana curah hujan yang cukup untuk pertumbuhan tanaman yang subur hanya dialami sebagian dalam setahun. Di daerah ini bentuk tumbuhan baru berevolusi dari nenek moyang hutan hujan tropis untuk mengatasi cuaca kering musiman, membentuk hutan gugur tropis. Di tempat yang lebih kering dan rawan kebakaran, sabana dan padang rumput tropis berkembang.

Mundurnya hutan hujan sangat cepat selama periode yang dimulai 5.000.000 tahun yang lalu hingga dan termasuk Zaman Es Pleistosen, atau interval glasial, yang terjadi antara 2.600.000 dan 11.700 tahun yang lalu. Iklim berfluktuasi sepanjang waktu ini, memaksa vegetasi di semua bagian dunia untuk berulang kali bermigrasi, dengan penyebaran benih, untuk mencapai daerah iklim yang sesuai. Tidak semua tanaman dapat melakukan hal ini dengan baik karena beberapa memiliki cara penyebaran benih yang kurang efektif daripada yang lain. Banyak kepunahan yang terjadi. Selama periode paling ekstrem (maksimum glasial, ketika iklim berada pada titik terdingin dan, di sebagian besar tempat, juga paling kering), kisaran hutan hujan tropis menyusut hingga batas terkecil, menjadi terbatas pada tempat perlindungan yang relatif kecil. Interval perubahan iklim yang bergantian menyebabkan perluasan jangkauan yang berulang, yang terbaru dari penutupan periode glasial terakhir sekitar 10.000 tahun yang lalu. Saat ini kawasan hutan hujan tropis yang luas, seperti Amazonia, telah berkembang sebagai akibat dari ekspansi yang relatif baru ini. Di dalamnya dimungkinkan untuk mengenali “titik panas” keanekaragaman tumbuhan dan hewan yang telah ditafsirkan sebagai refugia glasial.

Hutan hujan tropis saat ini mewakili harta karun warisan biologis, dan mereka juga berfungsi sebagai penyerap lebih dari 50 persen dari semua karbon dioksida atmosfer yang diserap oleh tanaman setiap tahun. Mereka tidak hanya mempertahankan banyak spesies tumbuhan dan hewan primitif tetapi juga merupakan komunitas yang menunjukkan keanekaragaman hayati yang tak tertandingi dan berbagai macam interaksi ekologis. Hutan hujan tropis Afrika adalah habitat di mana nenek moyang manusia berevolusi, dan di sanalah kerabat manusia terdekat yang masih hidup—simpanse dan gorila—tinggal diam. Hutan hujan tropis menyediakan beragam makanan dan sumber daya lainnya bagi masyarakat adat, yang, sebagian besar, mengeksploitasi karunia ini tanpa merusak vegetasi atau mengurangi jangkauannya ke tingkat yang signifikan. Namun, di beberapa daerah sejarah panjang pembakaran hutan oleh penduduk diperkirakan telah menyebabkan penggantian luas hutan hujan tropis dan hutan gugur tropis dengan sabana.

Namun, tidak sampai abad yang lalu, perusakan hutan tropis terjadi secara luas. Sayangnya, hutan hujan tropis dan hutan gugur tropis sekarang dihancurkan dengan kecepatan tinggi untuk menyediakan sumber daya seperti kayu dan untuk menciptakan lahan yang dapat digunakan untuk tujuan lain, seperti penggembalaan ternak. Saat ini hutan tropis, lebih dari ekosistem lainnya, mengalami perubahan habitat dan kepunahan spesies dalam skala yang lebih besar dan kecepatan yang lebih cepat daripada waktu lain dalam sejarahnya—setidaknya sejak peristiwa kepunahan besar (kepunahan K–T) pada akhir Zaman Kapur, sekitar 66 juta tahun yang lalu.